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La communication des autistes: origines du trouble


Je publie ici le résumé d’une récente étude internationale sur les causes possibles du trouble de comportement social et de communication chez les enfants autistes. L’autisme serait causé par une désorganisation de l’architecture cérébrale résultant d’anomalies dans le développement de certaines structures du cerveau du foetus, selon des neurologues américains dont les travaux ont été publiés dans la revue New England Journal of Medicine. « Le développement du cerveau d’un foetus pendant la grossesse comprend la création d’un cortex formé de six couches distinctes de neurones. Nous avons découvert, par endroits seulement, des anomalies dans le développement de ces couches corticales chez la majorité des enfants autistes », explique le Dr Eric Courchesne, directeur de l’Autism Center of Excellence à l’Université de Californie à San Diego, principal coauteur de cette recherche. Pour arriver à leurs conclusions, les chercheurs ont analysé des échantillons de tissu cérébral provenant de 11 enfants autistes décédés âgés de 2 à 15 ans. Ils les ont comparés à des prélèvements sur un groupe témoin de 11 autres enfants qui n’étaient pas autistes. Ils se sont penchés sur une série de 25 gènes qui servent de biomarqueurs pour certains types de cellules cérébrales formant les six différentes couches du cortex. Ils ont ainsi pu noter que ces biomarqueurs étaient absents de 91 % des cerveaux des enfants autistes, contre 9 % dans le groupe témoin. Cette désorganisation des cellules cérébrales apparaissait sous forme de taches de 5 à 7 millimètres de longueur à divers endroits dans les différentes couches du lobe frontal et temporal du cerveau, des régions qui sont le siège des fonctions sociales, des émotions, de la communication et du langage. On sait que ces habiletés font défaut chez les autistes. Cette découverte « a le potentiel non seulement d’identifier quand et où ces anomalies se développent, mais aussi leur cause, ouvrant peut-être la voie à une détection beaucoup plus précoce de l’autisme », indique le Dr Courchesne. Celui-ci pense de plus que le fait que ces anomalies soient clairsemées et n’affectent pas l’ensemble des couches du cortex pourrait permettre au cerveau de reconstituer ses branchements défectueux en utilisant des tissus corticaux sains. Pour ce qui est du mécanisme responsable de cette désorganisation des structures corticales, Eric Courchesne croit qu’il résulte d’un dysfonctionnement des réseaux de gènes qui contrôlent la production de cellules cérébrales et la formation des six différentes couches du cortex. Il rappelle avoir récemment découvert, dans une recherche publiée il y a deux ans dans le Journal of the American Medical Association, une surabondance de neurones dans le cortex préfrontal des autistes, un excès de 67 % par rapport aux enfants qui ne sont pas autistes.

Texte original publié dans ICI Radio-Canada, Santé.

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